Né à Boston en 1809, de parents comédiens, Edgar Poe devient orphelin en 1811. Il est recueilli par les Allan, riches planteurs de Virginie qui l'emmènent en Angleterre, en Écosse et en Irlande, puis l'inscrivent à la célèbre pension de Stoke-Newington, près de Londres. Il revient à Richmond en 1821 et entre en 1826 à l'université de Virginie qu'il doit quitter au bout d'un an en dépit de ses succès, à la suite de dettes de jeu.
Il va à Boston où il publie ses premiers vers, se fâche avec son père adoptif et s'engage dans l'armée: il finira sergent-chef. La période de 1827 à 1829 est assez mal connue; il serait allé combattre les Turcs dans les rangs grecs et aurait séjourné à St-Pétersbourg. En 1830, il entre à l'Académie militaire de West Point et en est renvoyé pour indiscipline. Il rompt définitivement avec les Allan.
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